OSIRIS-REx, care a survolat săptămâna trecută de la o înălţime de doar 19 kilometri asteroidul Bennu, aflat la o distanţă de 2,25 milioane de kilometri faţă de Terra, a descoperit urme de molecule de hidrogen şi oxigen – ingrediente ale apei şi, deci, potenţial ale vieţii – încrustate în scoarţa telurică a asteroidului.

Sonda americană, a cărei misiune constă în a preleva mostre de pe asteroid şi a le aduce apoi pe Terra pentru a fi studiate, a fost lansată pe 8 septembrie 2016. Bennu, cu un diametru de aproape 500 de metri, orbitează Soarele la aproximativ la aceeaşi distanţă ca şi Terra. În rândul oamenilor de ştiinţă au apărut motive de îngrijorare în legătură cu posibilitatea ca Bennu să se ciocnească cu Terra la sfârşitul secolului al XXII-lea.

"Am găsit minerale bogate în apă provenind din perioada iniţială a Sistemului Solar, care reprezintă exact tipul de mostre pe care speram să le descoperim şi, în cele din urmă, să le aducem pe Pământ", a declarat Dante Lauretta, profesor de ştiinţe planetare la Universitatea Arizona şi principalul coordonator al misiunii OSIRIS-REx, potrivit Agerpres, care citează Reuters.

Asteroizii se numără printre deşeurile spaţiale rămase în timpul procesului de formare a Sistemului Solar în urmă cu aproximativ 4,5 miliarde de ani. Oamenii de ştiinţă sunt de părere că asteroizii şi cometele care s-au prăbuşit pe proto-Terra ar fi putut să conţină compuşi organici şi apă, care au "însămânţat" planeta noastră cu viaţă. Analizele atomice ale mostrelor prelevate de pe Bennu ar putea să ofere dovezi-cheie în sprijinul acestei ipoteze.

"Atunci când mostrele cu acea materie cosmică vor fi aduse pe Terra la finalul misiunii, în 2023, oamenii de ştiinţă vor primi o veritabilă comoară de informaţii noi despre istoria şi evoluţia Sistemului Solar", a declarat Amy Simon, cercetătoare la Centrul de zboruri spaţiale Goddard, pe care NASA îl deţine în statul american Maryland.

"Încercăm cu adevărat să înţelegem rolul pe care aceşti asteroizi bogaţi în carbon l-au jucat în furnizarea apei pe proto-Terra şi transformarea ei într-o planetă locuibilă", a adăugat Dante Lauretta.

Sonda OSIRIS-REx va trece în această lună la o distanţă de doar 1,9 kilometri faţă de Bennu, intrând în zona de atracţie gravitaţională a asteroidului şi analizându-i scoarţa. Din acel punct, sonda americană va începe să coboare într-o orbită tot mai strânsă în jurul asteroidului şi va ajunge la doar 2 metri de suprafaţa acestuia, pentru ca un braţ robotizat al vehiculului spaţial să poată să extragă o mostră din scoarţa lui Bannu până în iulie 2020.

Apoi, sonda americană va zbura înapoi spre Terra, eliberând înainte de a pătrunde în atmosferă o capsulă ce va conţine mostrele prelevate de pe asteroid şi care va coborî cu ajutorul unei paraşute în deşertul Utah în septembrie 2023.

Te-ar putea interesa și: