Astronomii au descoperit pentru prima dată că materia întunecată care lipsea unei galaxii a fost smulsă de forțele gravitaționale ale unei alte galaxii mai mari, potrivit unui studiu citat pe site-ul telescopului spațial Hubble.

„Această descoperire reconciliază cunoștințele noastre actuale despre formarea și evoluția galaxiilor cu modelul cosmologic obișnuit”, spune dr. Mireia Montes, astronom la Universitatea australiană din New South Wales, principala autoare a studiului publicat în Astrophysical Journal.

Astrofizicienii s-au confruntat cu o provocare din 2018 încoace, anul descoperirii celei dintâi galaxii, NGC 1052-DF2 (foto Hubble), lipsită de materie întunecată.

„Lipici” cosmic

Cum se putea explica existența ei fără acest element invizibil și misterios, care acționează ca un fel de „lipici” prin forța sa gravitațională, pentru a-i asigura coeziunea?

Identificată deocamdată doar teoretic, materia întunecată își datorează numele faptului că nimeni până acum nu a observat-o sau a descris-o. Ea ar reprezenta circa 25% din univers.

În 2019, astronomii au descoperit o a doua galaxie, NGC 1052-DF4, și ea aproape lipsită de materie întunecată.

Echipa condusă de dr. Montes a folosit telescopul spațial Hubble pentru a detalia conținutul galaxiei și mai ales grupările globulare, grupuri foarte dense de stele care orbitează în centrul său.

Astronomii au recurs și la GTC, marele telescop spaniol din Insulele Canare, pentru a analiza lumina NGC 1052-DF4, situată la 45 de milioane de ani lumină de Pământ.

„Mareea galactică”

Echipa a conchis că „absența materiei întunecate se poate explica prin efectul unei forțe de maree”. Ceea ce înceamnă că forțele gravitaționale ale unei galaxii masive din proximitate, NGC 1035, sunt pe cale să o disloce pe vecina mai mică.

Oamenii de știință au tras această concluzie observând că grupările globulare sunt „smulse” din galaxia gazdă și identificând „cozi de maree”, un fel de filamente de stele și de gaz stelar, caracteristice acestei dislocări.

„În cele din urmă, NGC 1052-DF4 va fi canibalizată de către marele sistem înconjurător, NGC 1053, cu câteva dintre stelele sale ajungând să plutească liber în spațiul îndepărtat”, spune Ignacio Trujillo, co-autor al studiului, de la Institutul de Astrofizică din Canare, citat în comunicat.