Cercetătorii au făcut descoperirea prin analiza structurilor de creștere calcificate, cunoscute sub numele de circuli, pe oasele celacanturilor. La fel ca inelele copacilor, circulii acționează ca o înregistrare a vârstei peștilor. Analiza acestora a arătat, de asemenea, că celacanții probabil nu ating maturitatea sexuală până la vârsta de 55 de ani și apoi gestează pentru o perioadă remarcabil de lungă – cinci ani în total.

„În concluzie, lucrarea relevă faptul că celacantul este unul dintre animalele cu cea mai lentă creștere și cu cea mai lentă reproducere din lume”, a declarant, pentru Live Science, cercetătorul principal al studiului, Kélig Mahé, de la Unitatea de Cercetare a Pescuitului de pe Canalul Mării Nordului -Institutul Național pentru Știința Oceanului ( IFREMER) din Boulogne-sur-mer, Franța.

Celacanții cu aripioare lobate au existat încă din perioada Devoniană, acum aproximativ 400 de milioane de ani. Însă cercetătorii, care au început să găsească fosile de celacant în secolul al XIX-lea, au crezut că această descendență veche dispăruse cu aproximativ 66 de milioane de ani în urmă la sfârșitul perioadei Cretacice, când un asteroid a lovit Pământul și a ucis dinozaurii nonavieni. Această percepție s-a schimbat în 1938, când un pescar a prins un celacant viu pe coasta Africii de Sud.

Multă vreme, acești pești au rămas un mister pentru oamenii de știință

Dar acești pești de mare adâncime au rămas un mister pentru oamenii de știință. De exemplu, celacantul african (Latimeria chalumnae) poate crește până la 2 metri lungime și cântărește până la 105 kilograme. În mod ciudat, studiile anterioare au sugerat că acești pești au crescut la dimensiunile lor uriașe în doar 20 de ani – o rată de creștere care a plasat celacanții printre peștii marini cu cea mai rapidă creștere, comparabili cu tonii, au explicat cercetătorii noului studiu. Dar celacantele au un metabolism scăzut și o fecunditate scăzută, doi factori care nu sunt de obicei observați la speciile cu rate de creștere rapide, potrivit cercetătorilor.

Mai mult, cele două studii anterioare au inclus aceleași 12 exemplare de celacant. În noul studiu, cercetătorii aproape au dublat acest număr, analizând 27 de celacanți capturați în apropiere de Comore, un grup de insule aflat între Mozambic și Madagascar. Acești pești – care includeau 13 femele, 11 masculi, un puiet și doi embrioni – au fost capturați între 1953 și 1991 și fac acum parte dintr-o colecție de la Muzeul Național de Istorie Naturală din Paris.

În timp ce studiile anterioare s-au bazat pe microscopii obișnuiți pentru a analiza circulația pe scările coelacantelor, noua echipă a folosit microscopuri cu lumină polarizată care „au făcut mult mai ușor să vezi contrastul”, a spus Mahé. „Tehnica a dezvăluit structuri calcificate pe solzi atât de subțiri încât erau aproape imperceptibile”.

Această metodă a dezvăluit că, din cei 27 de celacanti, șase aveau 60 de ani și unul avea 84 de ani. Contrar afirmațiilor anterioare că acești pești au crescut rapid, „toți păreau că au crescut foarte încet”, a spus Mahé.

Pentru a-și valida numărul, cercetătorii au verificat de două ori dacă circulațiile erau stabilite anual și au constatat că acesta este cazul, a spus Mahé. Echipa a făcut acest lucru documentând ultima creștere incrementală a circulației pentru fiecare individ și comparând cu luna în care a fost capturat fiecare pește. Observând fluctuațiile lunare ale creșterii incrementale pe tot parcursul anului, au descoperit că a existat „un singur vârf de creștere la scară pe parcursul anului, care validează o periodicitate anuală”, a spus Mahé.

Vârsta maturității sexuale, atinsă la 55 de ani

În continuare, cercetătorii au analizat solzii celor doi embrioni. Celacanții sunt ovovivipari, ceea ce înseamnă că descendenții lor se dezvoltă în interiorul ouălor în interiorul mamei și apoi clocesc ca tineri vii. Ambii embrioni aveau 5 ani, a descoperit echipa. Această vârstă pătrunde cu lungimea de aproape 14 inci (35 centimetri) a celacantelor nou eclozionate, sugerând că peștii își gestează puii timp de o jumătate de deceniu, „spre deosebire de unul sau doi ani [de gestație] sugerat de studii anterioare”, au scris cercetătorii în studiu.

Această descoperire face ca celacantul să fie una dintre cele mai lungi vertebrate care gestează – chiar mai mult decât rechinul de mare adâncime (Chlamydoselachus anguineus), care are o gestație de trei ani, au spus cercetătorii.

Pe baza lungimii cunoscute a celacantelor la maturitatea sexuală, cercetătorii „au estimat vârsta maturității sexuale în jur de 55 de ani”, a adăugat Mahé. Modelul de creștere al echipei, precum și descoperirea individului în vârstă de 84 de ani, sugerează că acești pești pot atinge marca secolului, a spus Mahé.

.