În cazul SARS-CoV-2, aceste mutații se acumulează la o rată de aproximativ una sau două mutații pe lună la nivel mondial, potrivit specialiștilor în genetică. Acest lucru a dus la o îngrijorare pe scară largă, stimulată şi de titlurile din mass-media care au relatat despre acest nou „super-covid” sau „covid-mutant”.

Ce știm despre această nouă variantă până acum?

A fost depistat pentru prima dată în Marea Britanie la sfârșitul lunii septembrie. Are 17 mutații care pot afecta forma virusului, potrivit lui Nick Loman de la Universitatea din Birmingham din Marea Britanie, care face parte dintr-o echipă care a monitorizat și secvențiat noi variante de covid. Multe dintre aceste mutații au fost găsite anterior în alte virusuri, dar a avea atât de multe într-un singur virus este neobișnuit.

Are o grămadă de mutații, nu doar una?

Da. Pentru a pune acest lucru în context, coronavirusul este în mod constant mutant și există o mulțime de variante cu una sau mai multe mutații. De fapt, până în iulie, existau deja cel puțin 12.000 de „mutanți” . Numărul va fi mai mare acum, deși multe mutații sunt rare și virușii care le transportă deseori se sting.

Există mai mult de 12.000 de variante ale coronavirusului?

Există zeci de mii care diferă între ele prin cel puțin o mutație din genom. Dar oricare două coronavirusuri SARS-CoV-2 de oriunde în lume se vor diferenţia, de obicei, cu mai puțin de 30 de mutații și sunt considerate ca aparținând aceleiași tulpini. Cercetătorii vorbesc în schimb despre diferite linii.

Deci, ce este neobișnuit la acesta?

Cât de repede se răspândește a atras cu adevărat atenția cercetătorilor care monitorizează evoluția virală. Până la 13 decembrie, au fost identificate 1100 de cazuri ale variantei, mai ales în sudul și estul Angliei, ceea ce este foarte mult, deoarece doar o mică parte din probele virale sunt secvențiate. „Este rata de creștere de care ne îngrijorăm”, mai spune Loman. „Vedem o creștere foarte rapidă”, a mai adăugat expertul.

Mutațiile din această variantă ajută să se răspândească?

Nu știm încă asta. Varianta se răspândește mai repede decât alte tulpini din aceleași regiuni, dar nu este încă clar de ce. Din pură întâmplare, unele linii de coronavirus se răspândesc mai mult decât altele. Deocamdată, nu există dovezi clare că acest lucru se datorează acestor mutații particulare. „În prezent, nu știm dacă acest lucru face o diferență oarbă”, a subliniat Lucy van Dorp la University College London.

Cât de îngrijorați ar trebui să fim?

Va fi nevoie de o combinație de monitorizare suplimentară și studii de laborator care să analizeze efectul mutațiilor particulare prezente în această variantă pentru a afla dacă este cu adevărat mai infecțioasă. Dar, până acum, nu s-a demonstrat definitiv nicio mutație care să facă o descendență SARS-CoV-2 mai transmisibilă sau mai periculoasă.

Ce se întâmplă dacă această variantă este mai bună la răspândire?

Modul în care ne comportăm contează mult mai mult decât orice schimbare a virusului, spune van Dorp. Cu alte cuvinte, măsuri precum purtarea măștilor și distanțarea socială vor funcționa împotriva acestei noi variante, chiar dacă este puțin mai probabil să infecteze persoanele expuse la aceasta.

Provoacă o boală mai gravă la cei care dezvoltă Covid-19?

Din nou, nu știm. Pentru a afla, ar trebui să identificăm o mulțime de persoane care s-au îmbolnăvit după ce au fost infectate cu această variantă specifică și să le monitorizăm cel puțin o lună. Dar nu există niciun motiv să credem așa. Mutațiile care fac virușii mai infecțioși nu îi fac neapărat mai periculoși.

Ar putea această nouă variantă să se sustragă protecției conferite de vaccinuri?

Nu există dovezi în acest sens, deși nu poate fi încă exclus. Cu toate acestea, vestea bună este că două dintre vaccinurile care s-au dovedit cele mai eficiente în studiile de până acum sunt de tipuri care pot fi ușor modificate dacă se constată modificări ale virusului care îl ajută să se sustragă răspunsului imun la vaccin.

Deci, nu prea știm atât de multe

Nu. Cercetătorii în genomică își fac treaba astfel încât aceştia să poată afla mai multe. Ceea ce mulți se întreabă este dacă a fost potrivit ca un ministru al Sănătății să anunțe public aceste constatări preliminare într-un mod care a dus la îngrijorare generalizată, scrie newscientist.