În 1978, acest lucru se şi întâmplă, iar Wojtyła, luând numele de Papa Ioan Paul al II-lea, devine primul papă de altă origine decât cea italiană, în aproape cinci secole. Pontificatul său a fost cel mai lung din istoria Bisericii Catolice, a durat aproape 27 de ani, s-a încheiat în 2 aprilie 2005, ziua în care părintele a părăsit această lume.

În anul 1981, la trei ani de la înscăunare, Papa Ioan Paul al II-lea a fost ținta unui atentat comis de un extremist turc. A supraviețuit, iar atacatorul a fost trimis după gratii. Suveranul Pontiff i-a uimit pe toți când și-a vizitat atacatorul la închisoare. Mai mult, părintele l-a iertat și i-a dat binecuvântarea sa.

Papa Ioan Paul al II-lea a fost primul papă care s-a deplasat într-o țară majoritar ortodoxă, prin vizita în România din perioada 7-9 mai 1999. S-a stins din viață la 2 aprilie 2005, fiind înmormântat la 8 aprilie 2005, în cripta de sub Basilica San Pietro din Roma.

La 27 aprilie 2014, papa Ioan Paul al II-lea și papa Ioan al XXIII-lea au fost canonizați în urma unei ceremonii oficiate de papa Francisc, la care au asistat sute de mii de credincioși din întreaga lume.