La 19 august 1848, ziarul New York Herald anunţa că s-a descoperit aur în California. Cel căruia i se datorează această descoperire a fost James Marshall. Marshall lucrase ca tâmplar la o fabrică de cherestea a lui Sutter, în jurul anului 1845. În 1846, Marshall a încheiat un parteneriat cu acesta, urmând să construiască o moară pe albia râului American River. Îndatorirea sa era să supervizeze construcţia.

La 24 ianuarie 1848, în timp ce examina lucrările, a văzut câteva granule de metal strălucind pe fundul apei. I le-a arătat lui Sutter, apoi au decis să efectueze câteva teste. S-a confirmat că metalul era, într-adevăr, aur. Preocupat, însă, de terminarea lucrărilor la moară, Marshall le-a permis lucrătorilor să caute aur după orele de muncă. La 5 decembrie, preşedintele James Polk a confirmat descoperirea aurului. Vestea despre marea descoperire s-a răspândit foarte repede. Moara la care lucra nu a mai fost terminată, iar întreaga zonă a fost ocupată de un număr foarte mare de persoane dornice să se îmbogăţească. În scurt timp, însă, Marshall a fost nevoit să plece, se arată într-un documentar realizat de Agerpres.