Conform unui  studiu al oamenilor de știință de la Universitatea Harvard, culoarea cenușie a părului este provocată de stres. Mai mult, ei spun că odată ce părul își schimbă culoarea, nu va mai reveni la culoarea inițială niciodată. Vinovat pentru decolorarea părului este norepinefrina, un hormon eliberat de corp atunci când acesta trece printr-o situație de stres tipul „luptă sau fugi”.

Când o persoană trece printr-un stres imens, norepinefrina este eliberată în fluxul sanguin și pregătește corpul să reacționeze la o amenințare. Dar se pare că dăunează celulelor stem melanocite , celule de piele producătoare de pigmenți care conferă părului culoarea sa naturală.

Deși, în mod normal, oamenii încep să încărunțească între 30 și 50 de ani, există cazuri de încărunțire și la 20 de ani. Oamenii de știință susțin că încărunțirea prematură ține, în special, de genetică.

Autorul principal al celui mai recent studiu publicat în revista Nature, spune că cei mai mulți oameni au o poveste proprie a modului în care stresul le afectează, „în special pielea și părul, singurele țesuturi pe care le putem vedea la exterior.” Dr. Ya-Chieh Hsu, profesor de celule stem și biologie regenerativă la Universitatea Harvard, a explicat că oamenii de știință au vrut să înțeleagă dacă „această legătură este adevărată și, dacă da, cum provoacă stresul schimbări în diferite țesuturi.”

Anterior se demonstrase deja că hormonii produși ca răspuns la stres pot epuiza celulele stem care colorează părul. Dar cercetătorii au vrut să stabilească care sunt hormonii – și de unde provin. Oamenii de știință au descoperit că stresul determină nervii simpatici să elibereze norepinefrina în sânge.
Norepinefrina, un neurotransmițător produs de creier atât în situații de stres minor, cât și în cele cronice, face corpul mai alert și gata să lupte cu stresul. Dar, de asemenea, determină activarea excesivă a celulelor stem din foliculii de păr
, a descoperit studiul.

„Când am început să studiem acest lucru, m-am așteptat ca stresul să fie rău pentru organism. Dar impactul nociv al stresului pe care l-am descoperit a fost dincolo de ceea ce mi-am imaginat”, a declarat dr. Hsu, adăugând că „după doar câteva zile, toate celulele stem care se regenerează pigment au fost pierdute. Odată ce au dispărut, pigmentul nu se mai regenerează. Prejudiciul este permanent.”