Pol Pot, pe numele său adevărat Saloth Star, s-a născut în 1925 în partea centrală a țării, care, pe vremea aceea, făcea parte din Indochina Franceză. Familia lui era bogată, așa că în 1949, a fost trimis la Paris să studieze electronica. În capitala Franței, Pol Pot a descoperit însă marxismul și s-a înregimentat în Partidul Comunist, abandonând studiile. În 1953, când s-a întors în țara natală, s-a alăturat mișcării comuniste, care se afla în ilegalitate. În 1962, a devenit conducătorul Partidului Comunist din Cambodgia, dar a fost

nevoit sănse retragă în junglă alături de tovarășii săi ca să scape de mânia Prințului Norodonm Sihanouk, conducătorul țării. Pol Pot a format o mică mișcare de rezistență numită Khmerii Roșii și a pornit un război de gherilă. Schimbările produse în regiune de războiul din Vietnam l-au ajutat pe să devină o forță iportantă în țară. În 1970, Prințul Sihanouk a fost înlăturat de la putere de lovitura de stat dată de forțele de dreapta cu ajutor american, ceea ce l-a făcut până la urmă pe fostul suveran să se alieze cu Pol Pot

împotriva noului guvern format din militari.

Acțiunile americane care vânau trupele vietnameze comuniste în Cambodgia, bombardamentele care au ucis 150 de mii de țărani cambodgieni, dar mai ales sprijinul

primit de la tovarășii din celelalte țări asiatice, au făcut ca popularitatea lui Pol Pot să crească. Încă de la primele succese notabile, demența viziunii politice a lui Pol Pot a ieșit la suprafață. După ce forțele sale de gherilă au ocupat orașul Kratie, Pol Pot a constatat că viața a revenit la normal, de parcă nu ar fi avut loc nicio revoluție marxistă. Frustrat, a dat ordin ca orașul să fie evacuat și populația să fie mutată la țară. „Dacă rezultatul tuturor sacrificiilor noastre este faptul că tot capitalismul controlează viața oamenilor, care mai e rolul revoluției?”, se întreba Pol Pot în vreme ce evacua oraș după oraș.



În 1975, preocupați de retragerea din Vietnam, americanii au abandonat și regimul incompetent și corupt din Cambodgia. Rezultatul? Khmerii lui Pol Pot au ocupat toată țara și au declanșat cel mai dement experiment social din istorie. Inspirat de revoluția culturală și de politica „Marelui Salt Înainte” din China, dictatorul cambodgian susținea că societatea trebuie purificată în conformitate cu ideologia marxist- maoistă, pentru a da naștere unui stat agricol comunist. Toți străinii au fost expulzați, ambasadele închise, orice formă de ajutor medical și economic din străinătate a fost refuzată. Ziarele și televiziunea au fost închise. Au fost confiscate radiourile și bicicletele populației. Banii au fost interziși, afacerile au fost închise, toate religiile au fost interzise. Asistența sociala a fost oprită, iar școlile, cu excepția celor primare, au fost desființate. Orășenii au fost evacuași spre zonele rurale sub amenințarea armelor.

Luptătorii adolescenți crescuți de Pol Pot în junglă ucideau pe oricine nu se supunea. Milioane de oameni au fost transformați în sclavi și puși la muncă forțată. Rațiile de mâncare au fost stabilite la 90 de grame de orez de persoană pe zi, deși oamenii erau obligați să muncească de la 4 dimineața la zece noaptea. „Nu are mare importanță dacă trăiți sau muriți”, le spuneau Khmerii Roșii bieților sclavi. Asta nu era însă valabil pentru cei cu studii superioare sau care făceau parte din cler. Călugării budiști, doctorii, avocații, foștii oficiali guvernamentali trebuiau să moară. Soldații care luptaseră împotriva khmerilor au fost uciși împreună cu familiile. Oricine ridica vreo suspiciune era executat rapid. „Ceea ce e putrezit, trebuie tăiat”, era sloganul preferat al khmerilor.

 

Nebunia ajunsese atât de mare încât și autoritatea părinților a fost desființată. Copiii au fost luați de stat să trăiască împreună, iar autoritățile organizau periodic ceremonii de căsătorie forțate pentru sute de cupluri care nici nu se cunoșteau. Cruzimea cumplită a acestor măsuri a omorât milioane de oameni până când forțele arate vietnaeze l-au răsturnat pe Pol Pot de la putere. Cercetările ulterioare au scos la iveală 20 de mii de gropi comune pe tot teritoriul țării, urmele execuțiilor făcute de khmeri. În timpul guvernării lui Pol Pot, se estimează că între 1,7 și 2.2 de milioane de oameni au fost uciși. Jumătate au fost executați, ceilalți s-au stins de foame și boli.