Cum a împiedicat un avion-spion un atac american asupra Phenianului la mijlocul anilor ’60.

La 30 octombrie 1967, un avion-spion CIA a urcat la o altitudine de 84.000 de metri peste Hanoi, în nordul Vietnamului. Avionul a călătorit cu o viteză de trei ori mai mare decât un glonț la viteza sunetului. O cameră de înaltă rezoluție instalată pe avion a înregistrat zeci de filmulețe cu solul, inclusiv cu cele peste 190 de locații ale rachetelor sol-aer construite de sovietici.

Aeronava era un „Oxcart” A-12, o variantă precursoare, cu un singur loc, mai mică și mai rapidă, a legendarului avion de spionaj SR-71 Blackbird al Forțelor Aeriene SUA. Pilotul avionului, Dennis Sullivan, avea deja o sută de misiuni de luptă cu un F-80 Starfighter deasupra Coreei de Nord. Dar, din punct de vedere tehnic, Sullivan nu mai era pilot militar. Însă a revenit la manșă pentru această operațiune specială.

Iar nord-vietnamezii îl așteptau. O notificare specială de lansare a rachetelor l-a avertizat că o rachetă inamică se îndrepta spre el.

Cum a împiedicat un avion-spion un atac american asupra Phenianului

Cele douăsprezece avioane ultra-rapide A-12 ale CIA au fost condamnate la o scurtă carieră operațională după primul zbor din 1962. Washington-ul nu mai era dispus să autorizeze survolurile asupra teritoriului sovietic pe care A-12 fusese proiectat să funcționeze.

Între timp, Forțele Aeriene au comandat o variantă SR-71 mai mare a A-12, care a fost considerată superioară într-un „zbor al tututor zborurilor” în noiembrie 1967.

Nume de cod: Black Shield

Cu toate acestea, timp de zece luni, A-12 a devenit vital, oferind informații foto rapide de mare valoare asupra Asiei, unde riscurile politice și militare erau monitorizate.  Piloții CIA au zburat pe A-12 în 29 de misiuni de spionaj peste Cambodgia, Coreea de Nord și Vietnam. Acțiunea s-a desfășurat între 31 mai 1967 și 8 martie 1968. Operațiunea a avut numele de cod Black Shield. Avioanele au zburat din baza aeriană Kadena, din Okinawa, Japonia.

De asemenea, serviciile oferite de A-12 au influențat în mod direct deciziile președintelui Lyndon B. Johnson de a se angaja în raiduri aeriene în timpul războiului din Vietnam.

Între timp, pe 23 ianuarie 1968, patrulele nord-coreene au capturat USS Pueblo, o navă spion americană care opera în apele internaționale, luând echipajul captiv.

Îngrijorat că incidentul, combinat cu un raid eșuat asupra palatului prezidențial sud-coreean, ar putea provoca un al doilea război coreean, președintele Johnson a fost convins să trimită un A-12 pilotat de Jack Weeks peste Coreea de Nord, la 26 ianuarie. Analiza fotografiilor a localizat USS Pueblo lângă Wonsan, ancorată lângă două bărci de patrulare. A mai arătat, de asemenea, că Phenianul nu și-a mobilizat trupele pentru război.

Asta l-a determinat pe Johnson să excludă ideea unui atac preventiv sau punitiv în favoarea măsurilor diplomatice care, în cele din urmă, au dus la eliberarea echipajului navei, aproape un an mai târziu.