Preşedintele Statelor Unite este ales de un Colegiu Electoral, alcãtuit din 538 de electori. Pentru a fi ales, preşedintele are nevoie de 270 de voturi în Colegiul Electoral. Fiecare stat alege toţi atâţia electori câţi senatori şi deputaţi are în Senat, respectiv Camera Reprezentantilor.

Cum fiecare stat trimite în Senat câte doi senatori, importanţa electorală a fiecărui stat este dată de numărul de deputaţi pe care acesta îi trimite în Camera Reprezentanţilor. Astfel, statul California, care are o populaţie de peste 35 de milioane de locuitori, are 55 de electori (2 senatori, 53 de deputaţi), în timp ce statul Kansas, care are o populaţie de sub trei milioane, are doar şase electori.

Doar două state, Maine şi Nebraska, fac excepţie de la această regulă. Aici, doar doi electori, corespunzînd numărului de mandate de senatori, merg automat în contul cîştigătorului majorităţii în scrutinul la nivel de stat, în timp ce mandatele electorale corespunzătoare reprezentanţilor în Cameră sînt atribuite distinct formaţiunii ieşite învingătoare în fiecare district al celor două state

Dacã niciun candidat nu întruneşte aceastã majoritate, atunci preşedintele este ales de Camera Reprezentantilor, iar vicepreşedintlele este ales de Senat. În această situaţie însă, fiecare stat are dreptul la un singur vot în Cameră.

Din punct de vedere tehnic se poate spune că populaţia nu votează unul dintre candidaţii la preşedinţie, ci electorii care îl desemnează ulterior pe candidatul votat de populaţie, ceea ce înseamnă tot un fel de vot indirect.

Un avantaj clar al acestui sistem este că elimină necesitatea unui al doilea tur de scrutin, în cazul în care nici unul dintre candidaţi nu întruneşte o majoritate absolută în votul popular şi odată cu aceasta este eliminată şi negocierea între primele două partide şi formaţiunile clasate pe locurile următoare, pentru atragerea voturilor lor.

Lista de electorii este elaboratã de partide si, în mod traditional, ei voteazã pentru candidatul la presedintie al partidului de care apartin chiar dacã ei nu sunt obligati de lege sã facã acest lucru.

Voturile exprimate de alegători la urne sînt numărate separat de fiecare stat în parte, iar candidatul care întruneşte majoritatea simplă într-un stat primeşte toate mandatele de electori alocate statului respectiv. Colegiul Electoral nu se întruneşte niciodată în plen, ci doar la nivel de state.

Din cauza acestei proceduri se poate întâmpla ca un candidat care obţinuse iniţial votul majoritar al populaţiei, să piardă această majoritate când este vorba de votul dat de electori. De exemplu, în 2000, democratul Al Gore a pierdut , deşi a avut cu aproape 540.000 de voturi mai mult decît actualul preşedinte George W. Bush, care însă a obţinut 271 de mandate de electori, cu cinci mai mult decît Gore.

Desemnarea oficială a preşedintelui are loc, însă, abia în decembrie, cînd se întrunesc grupurile de electori şi îl desemnează oficial pe preşedinte, rezultatul votului fiind comunicat Congresului, care anunţă rezultatele oficale.

În 20 ianuarie, la două săptămâni după întrunirea grupurilor de electori, preşedintele nou-ales îşi preia oficial funcţia.