Substanța neurotoxică a păsării cu pricina este homobatrachotoxina. Această otravă, similară, de altfel, cu cea secretată de broaștele ''săgeată otrăvită'' (familia Dendrobatidae) din America Centrală și de Sud, provoacă senzații de amorțeală și furnicături odată intrată în contact extern cu un alt organism.

Din câte se pare, otrava păsării Pitohui este rezultatul…dietei sale. Mai exact, ea se hrănește cu anumiți gândaci (familia Melyridae) care sunt o sursă principală a toxinei amintite. Oamenii de știință înclină să creadă că otrava de pe corpul păsărilor Pitohui are rolul de a le apăra de anumiți paraziți.