O adevărată explozie a căutărilor pe internet ale simptomelor COVID-19 și afluența la spitalele din Wuhan indică faptul că boala a apărut încă din august 2019, potrivit unui studiu american citat de AFP.

Maladia a fost identificată prima dată în piața Huanan din Wuhan, unde se vând animale exotice vii, în decembrie 2019, potrivit anunțului oficial făcut de autoritățile chineze.

Experții au determinat apoi că o versiune genetică anterioară ar fi fost prezentă încă de la jumătatea lui noiembrie 2019.

Un articol din cotidianul din Hong Kong South China Morning Post relata că „pacientul zero” fusese descoperit pe 17 noiembrie, citând informații guvernamentale.

Noul studiu, care nu a fost publicat încă într-o publicație a comunității științifice, a fost realizat prin prisma unei discipline recente, numite „epidemiologie digitală”.

O echipă de cercetători, condusă de Elaine Nsoesie, de la Universitatea din Boston, a analizat 111 imagini din satelit ale Wuhanului, făcute în perioada ianuarie 2018 – aprilie 2020.

„O puternică creștere a afluenței începând cu august 2019” a fost detectată în parcările spitalelor din Wuhan, „cu un vârf în decembrie 2019”, au notat autorii studiului.

Aceștia au cercetat și simptomele cele mai tastate pe motorul de căutare chinez Baidu și au remarcat un salt în căutările cuvântului „tuse”, putând corespunde gripei sezoniere, dar și ale cuvântului „diaree”, care este un simptom mai specific al COVID-19.

„În august, am descoperit o creștere semnificativă a căutărilor legate de diaree, care nu a fost niciodată observată în timpul gripelor sezoniere precedente sau care nu se reflecta în datele privind căutările cuvântului tuse”, au explicat oamenii de știință.

Dacă simptomele cele mai cunoscute ale coronavirusului sunt cele respiratorii, studiul sugerează că diareea „ar putea juca un rol important în transmisia comunitară” a bolii.

Autorii conchid că, deși nu sunt în măsură să afirme în mod categoric că datele respective sunt legate de COVID-19, studiul confirmă rezultatele unei alte cercetări asupra aceluiași domeniu.

„Aceste rezultate confirmă și ipoteza că virusul a apărut într-o manieră naturală în sudul Chinei și că deja circula potențial în momentul apariției focarului epidemic de la Wuhan”, scriu cercetătorii.

Studiul american ridică și o altă chestiune deosebit de gravă: este posibil ca autoritățile chineze să fi ascuns mult mai multă vreme existența epidemiei.