Napolitano a anunţat încă din 1 ianuarie că intenţionează să demisioneze.

„Sunt pe punctul de a demisiona, a demisiona după cum îmi permite Constituţia", declarase şeful statului, în vârstă de 89 de ani, cu prilejul mesajului de Anul Nou, retransmis la televiziune.

El a explicat cu acel prilej că vârsta sa înaintată face ca îndeplinirea atribuţiilor să fie din ce în ce mai dificilă.

Napolitano, care a spus de la început că nu-şi va duce până la capăt al doilea mandat de şapte ani, le-a mărturisit unor prieteni că suferă de o serie de afecţiuni legate vârstă, care fac dificilă exercitarea funcţiei de preşedinte, relata recent cotidianul Corriere della Sera.

În aprilie 2013, Napolitano a cedat rugăminţilor din partea politicienilor aflaţi în dispută şi a acceptat un al doilea mandat – lucru fără precedent – în încercarea de a pune capăt unei situaţii haotice, de impas, provocată de alegerile din februarie din acelaşi an.

După alegerea sa, el a adus o oarecare stabilitate politică în ţară, desemnându-l pe Enrico Letta (Partidul Democrat, de centru-stânga) să formeze un guvern de largă coaliţie. Letta a demisionat în februarie 2014, după ce-a pierdut şefia partidului, în favoarea actualului şef de guvern Matteo Renzi.

Şeful statului italian, care este ales de către Parlament, are largi puteri politice. El poate să numească şeful de Guvern, să dizolve parlamentul şi să convoace alegeri anticipate.

Printre potenţialii succesori ai lui Napolitano se numără Romano Prodi, fost prim-ministru şi preşedinte al Comisiei Europene, precum şi fostul premier Giuliano Amato. Amândoi au fost în trecut candidaţi la preşedinţia Italiei.