El avea să părăsească imensa putere pe care o deținuse în ziua de Crăciun a anului 1991. Gorbaciov a fost liderul URSS care a încercat să-l convingă pe Ceaușescu să renunțe de bunăvoie la putere, înainte ca dictatorul român să fie executat la Târgoviște în ziua de Crăciun din 1989,

După ce slăbise frâiele comunismului în Europa de Est, Grobaciov avea să devină victima propriei sale reforme.  La 24 august 1991, Gorbaciov a demisionat din funcția de secretar general al PCUS.  La 8 decembrie 1991, Rusia, Ucraina și Belarus au pus bazele Comunității Statelor Independente (CSI) la care ulterior, la Alma-Ata, au aderat alte opt republici foste sovietice. Odată cu formarea noii structuri, Uniunea Sovietică și-a încetat existența la 25 decembrie 1991, Mihail Gorbaciov dându-și în aceeași zi demisia din funcția de președinte al URSS.

Eforturile sale în vederea democratizării sistemul politic al URSS și pentru descentralizarea economiei au dus la căderea comunismului și destrămarea Uniunii Sovietice și a dominației acesteia în Europa de Est, primind Premiul Nobel pentru Pace.

În octombrie 1988 Gorbaciov a fost ales în funcția de președinte al Prezidiului Sovietului Suprem, consolidându-și astfel puterea. În 1988, Constituția a fost modificată și în conformitate cu noile prevederi a fost instituit un nou legislativ, Congresul Deputaților Poporului din URSS și Sovietul Suprem. În mai 1989, Gorbaciov a fost ales președinte al Sovietului Suprem.

În perioada 1989-1990, Gorbaciov a fost inițiatorul unei serii de evenimente care au transformat țesătura politică a Europei și au marcat începutul sfârșitului Războiului Rece. De-a lungul anului 1989, el a profitat de fiecare ocazie pentru a-și exprima sprijinul pentru comuniști reformiști din țările blocului sovietic din Europa de Est. Când regimurile comuniste din aceste țări s-au prăbușit ca piesele de domino, Gorbaciov a dat asigurări că URSS nu va interveni militar.

În 1996, Gorbaciov a mai candidat la alegerile prezidențiale din Rusia, dar a obținut numai 1% din voturile exprimate.

Cu doi ani înainte de Revoluția din decembrie, în 1987, Mihail Gorbaciov, cu ocazia vizitei efectuate la București, l-a avertizat pe Nicolae Ceușescu cu privire la evenimentele care urmau să aibă loc. Gorbaciov i-a spus lui Ceaușescu să-și dea demisia din toate funcțiile. Ceaușescu nu l-a ascultat, așa că a fost executat la Târgoviște.