Sunt cunoscute opt specii actuale, grupate în 3-4 genuri răspândite în sud-estul Asiei și în Africa tropicală și mai multe specii fosile. Unele specii sunt arboricole, altele terestre. Reproducerea are loc o singură dată pe an și femelele nasc câte un singur pui, arareori doi, pe care mama îl poartă cățărat pe spate sau agățat pe pântece sau la baza cozii. Denumirea de pangolin provine din cuvântul malaiezian panggoling care înseamnă încolăcire., deoarece pangolinii, când se simt amenințați, se încolăcesc ca o minge.