Un virus care produce tuse în cazul câinilor, dar nu face niciun rău oamenilor, ar putea fi cheia pentru obținerea unui vaccin contra coronavirusului originar din China.

O echipă de la Universitatea din Iowa testează un astfel de virus modificat în laborator pe șoareci infectați cu MERS (Sindromul Respitator din Orientul Mijlociu), un virus similar celui care produce COVID-19.

Ei au descoperit că șoarecii cărora le-a fost administrat acest virus și apoi au fost infectați cu MERS au supraviețuit.

Paul McCray și echipa sa de cercetători spun că acest tip de tratament, care forțează organismul să producă un răspuns imunitar, ar putea funcționa și în cazul coronavirusului.

Cercetătorii din Iowa au adăugat o genă suplimentară ARN-ului unui virus numit PIV5 astfel încât celulele infectate să producă proteina implicată în infecția cu MERS.

Echipa interdisciplinară studiază MERS, o epidemie izbucnită în 2012, care a avut o rată a mortalității de peste 30%.

„Există persoane care au fost expuse la PIV5, dar acesta pare inofensiv la oameni”, spune Paul McCray, specialist în coronavirus și pneumologie pediatrică.

Virusul MERS nu se poate înmulți în șoareci, așa că echipa a modificat genetic șoarecii pentru ca boala lor să semene cu infecțiile la oameni. Asfel, șoarecii de laborator au fost făcuți să aibă proteina DPP4, folosită de MERS pentru a pătrunde în organismul uman.

La patru săptămâni după ce șoarecii au primit vaccinul creat din PIV5, au fost expuși la o doză de MERS considerată în mod obișnuit letală. Aceeași doză a fost administrată unui grup de șoareci injectați cu alt vaccin pe bază de PIV5, dar care nu fuseseră modificați genetic.

Toți șoarecii din prima categorie au supraviețuit, în timp ce toți cei din a doua categorie au murit. Studiul a arătat astfel că vaccinul intranazal bazat pe PIV5 este eficient împotriva MERS la șoareci, a spus virologul Biao He de la Universitatea din Georgia.

Autorii studiului spun că acest vaccin trebuie testat în cazul coronavirusurilor, printre care și SARS-CoV-2, denumirea științifică a coronavirusului chinezesc.

„Suntem interesați de studiul virusurilor ca vehicule pentru gene”, a spus McCray, care a studiat și o sttrategie similară de tratament al fibrozei chistice.

Acum, precum colegii lor din întreaga lume, McCray și Biao He s-au cincentrat pe cercetări asupra SARS-CoV-2, folosind aceeași strategie precum în cazul MERS.

Lupta contra coronavirusului care produce COVID-19 este o luptă contra timpului, crede McCray, care adaugă că infectarea populației nu va fi de 100% în primul val, ceea ce înseamnă că vor ma fi o mulțime de victime când epidemia de coronavirus va reizbucni.

„Încă nu știm dacă cei infectați capătă imunitate permanentă la SARS-CoV-2, așa că e important să ne gândim la modalități prin care să protejăm populația”, a mai spuscercetătorul.

Cercetarea celor doi a fost publicată de mBio, jurnal al Societății Americane de Microbiologie, citată de Daily Mail.