După o victorie la US Open, în 1972, când l-a învins în finala pe Arthur Ashe, şi o finală jucată pe iarba de la Wimbledon, a urmat data de 5 iunie 1973, când Ilie Năstase a intrat în istoria tenisului.

Năstase a reuşit un parcurs excepţional la Roland Garros, câştigând întrecerea de simplu fără a pierde măcar un set, performanţă egalată doar de Bjorn Borg şi Rafael Nadal. În ultimul „act”, Năstase a câştigat disputa cu croatul Nikola Pilici, scorul fiind de 6-3, 6-3, 6-0. Meciul dintre cei doi începuse duminica şi s-a încheia marţi, când Ilie Năstase a câştigat trofeul.
Devenind astfel primul lider al clasamentului mondial. A ocupat această poziţie între 23 august 1973 şi 2 iunie 1974, când i-a predat ştafeta lui John Newcombe.