În aprilie 2020, Departamentul Apărării a lansat videoclipuri înregistrate de camerele cu infraroșu de pe avioanele marinei americane care au documentat întâlnirile avioanelor cu o varietate de „fenomene aeriene neidentificate”. Piloții au raportat că au văzut obiecte zburând peste cer cu viteze hipersonice și schimbând direcția aproape instantaneu, capabilități mult peste cele ale oricărei aeronave cunoscute.

Ce vedeau piloții? Fenomene atmosferice bizare? Navă spațială extraterestră? Altceva? Mai multe instituții ale guvernului au cercetat evenimentele, motivate parțial de îngrijorarea că adversarii precum Rusia sau China ar fi putut face un progres tehnologic spectaculos, iar la sfârșitul acestei luni, guvernul intenționează să publice un raport care să dezvăluie ceea ce știu. Se pare că guvernul va spune că nu există dovezi ale activității extraterestre, dar că incidentele rămân inexplicabile.

Există totuși șanse ca toți să fim recunoscători că nu avem încă nicio dovadă a contactului cu civilizațiile extraterestre. Încercarea de a comunica cu extratereștrii, dacă există, ar putea fi extrem de periculoasă pentru noi. Trebuie să ne dăm seama dacă este înțelept – sau sigur – și cum să gestionăm astfel de încercări în mod organizat.

Unele cercuri științifice au dezbătut deja dacă este înțelept să încerce să contacteze alte civilizații

Este un subiect de o importanță profundă pentru întreaga planetă. De 60 de ani, oamenii de știință au căutat cu radiotelescoape, ascultând posibile semnale provenite de la alte civilizații de pe planete care orbitează stele îndepărtate.

Aceste eforturi au fost organizate în mare măsură de institutul SETI din California – acronimul înseamnă Search for ExtraTerrestrial Intelligence – și până acum nu au avut niciun succes. Devenind nerăbdători, unii alți oameni de știință se străduiesc acum să obțină un program mai activ – METI, pentru Mesagerie ExtraTerrestrial Intelligence – care nu ar asculta doar, ci ar trimite mesaje puternice către alte stele, căutând să facă contact.

Căutarea de extratereștri a atins un stadiu de sofisticare tehnologică și riscuri asociate, care necesită o reglementare strictă la nivel național și internațional. Fără supraveghere, chiar și o singură persoană – cu acces la o tehnologie puternică de transmisie – ar putea întreprinde acțiuni care afectează viitorul întregii planete.

Militarii continuă să întâlnească OZN-uri. De ce nu-i pasă Pentagonului?

Acest lucru se datorează faptului că orice extraterestru pe care îl întâlnim în cele din urmă va fi probabil mult mai avansat din punct de vedere tehnologic decât suntem noi, dintr-un motiv simplu: majoritatea stelelor din galaxia noastră sunt mult mai vechi decât soarele. Dacă civilizațiile apar destul de frecvent pe unele planete, atunci ar trebui să existe multe civilizații în galaxia noastră cu milioane de ani mai avansate decât a noastră. Multe dintre acestea ar fi făcut probabil pași semnificativi pentru a începe explorarea și, eventual, colonizarea galaxiei.

Prin urmare, este un mister profund – cunoscut sub numele de Paradoxul Fermi, după fizicianul italian Enrico Fermi – de ce nu am văzut încă astfel de extratereștri. Au fost propuse multe rezolvări ale paradoxului, printre care ideea că toate civilizațiile, odată ajunsă la capacitate tehnologică suficientă, se distrug în cele din urmă. Sau poate extratereștrii sunt atât de extratereștri și, spre deosebire de oameni, încât pur și simplu nu putem interacționa cu ei.

Mai alarmantă este posibilitatea ca civilizațiile extraterestre să rămână în afara contactului

pentru că știu ceva: faptul că transmiterea semnalelor este catastrofală. Istoria noastră pe Pământ ne-a dat multe exemple despre ceea ce se poate întâmpla atunci când se întâlnesc civilizații cu tehnologie inegală – în general, cei mai avansați din punct de vedere tehnologic l-au distrus sau l-au aservit pe celălalt. O versiune cosmică a acestei realități ar fi putut convinge multe civilizații extraterestre să rămână tăcute. A te expune este o invitație de a fi prădat și devorat.

Am scris despre METI în trecut, sugerând că o astfel de activitate prezintă un risc imens pentru câștiguri foarte mici. Dar aceste preocupări nu îi conving pe susținătorii să încerce. Douglas Vakoch de la METI International susține că nu este realist să vă faceți griji cu privire la pericolul unei invazii extraterestre. La urma urmei, trimitem emisii de radio și televiziune în spațiu timp de un secol, iar o civilizație mult mai avansată decât a noastră probabil că le-a detectat deja.

Dacă ar vrea să invadeze, ar fi făcut-o deja

El susține, de asemenea, că, în evaluarea riscurilor, este important nu numai să se ia în considerare riscul provenit din luarea unei acțiuni, ci și din neîncadrarea acelei acțiuni. Lumea noastră face față unei serii de amenințări potențial existențiale, inclusiv încălzirea globală și destabilizarea mediului, și este posibil ca civilizații mult mai avansate să se fi confruntat deja cu aceste probleme și să fi găsit soluții.

Dacă nu trimitem semnale, scrie Vakosh, riscăm „să lipsim îndrumările care ar putea spori sustenabilitatea propriei noastre civilizații”. De asemenea, este de conceput, sugerează el, că facem o judecată greșită spectaculoasă – și o civilizație extraterestră super-avansată ar putea să ne atace tocmai pentru că nu ne-am întins.

Din motive evidente, o mare parte din gândirea asupra acestor probleme trebuie să fie destul de speculativă. Poate că cel mai bun mod de urmat este extinderea discuției. Dacă întreaga umanitate este expusă posibilelor consecințe încercând să contacteze civilizații extraterestre, atunci ar trebui să fie implicați mai mulți oameni în luarea deciziilor cu privire la ceea ce este înțelept și ce nu. Nu ar trebui lăsat la îndemâna câtorva radioastronomi.

O nouă frontieră se deschide în căutarea vieții extraterestre

Un critic critic al ideii de a ajunge la extratereștri în mod proactiv – astronomul John Gertz din SETI – a dezvoltat propuneri pentru a trece la o considerare publică mai incluzivă a acestor activități. Ceea ce avem nevoie, sugerează el, sunt legi și tratate internaționale pentru a guverna încercări de contact mai explicite. Fără un acord amplu prealabil din partea unor organisme reprezentative la nivel global, spune Gertz, contactarea extratereștrilor ar trebui considerată „ca o periclitare nesăbuită a întregii omeniri și ar trebui să fie absolut interzisă cu consecințe penale, probabil exercitate la nivel național sau administrată prin Curtea Internațională a Justiție la Haga. ”

În prezent, nu există astfel de interdicții. Unele protocoale informale pentru interacțiunea cu civilizațiile extraterestre au fost adoptate de cercetătorii implicați în SETI, dar acestea sunt departe de a fi reglementări guvernamentale obligatorii din punct de vedere juridic. Acest lucru se datorează în principal faptului că, până în prezent, a vorbi despre întâlnire sau contactarea extratereștrilor a părut pe larg speculativ – dacă nu puțin deranjat – în ciuda aparentei plauzibilități științifice a unui astfel de eveniment.

Nu este ușor să cântărești avantajele și dezavantajele activităților în jurul cărora rămân atât de multe necunoscute

Nu știm dacă există extratereștri. Ar putea fi prietenoși. S-ar putea să nu fie. Având în vedere riscurile potențiale pe care le implică încercarea de a stabili contactul, poate că ar fi mai sigur și mai înțelept să așteptăm – putem întotdeauna să ne contactăm mai târziu și, între timp, abilitățile noastre de a asculta pasiv devin rapid mai puternice.

Personal, toate acestea mă fac să fiu insensibil în fața oricărei experiment de a contacta alte civilizații. De ce să ne asumăm riscuri cosmice atunci când este posibil să avem o cale mult mai sigură de a le descoperi, dacă sunt acolo? Desigur, chiar și ascultarea vine cu câteva probleme de guvernanță potențiale: dacă și când cineva identifică cu adevărat un semnal extraterestru, va trebui să decidem dacă trebuie să răspundem – și dacă da, cum.

Cu siguranță un astfel de act – punând întreaga umanitate în pericol – ar trebui să fie rezultatul unei decizii colective. Dar nu există niciun mecanism care să încurajeze acest lucru acum. Orice individ sau națiune ar putea lua răspunsul uman în propriile mâini.

Ambele căi – ascultarea extratereștrilor sau încercarea de a-i apela – au ajuns la stadiul în care necesită o discuție publică mai largă, cu un ochi pe dezvoltarea unor reglementări sensibile. Aceasta va necesita eforturile liderilor din multe națiuni, probabil coordonate prin intermediul Organizației Națiunilor Unite sau a unui organism internațional similar. Ar trebui să se întâmple acum. Sau curând. Inainte să fie prea tarziu.