Însă Richard H. Elbright, profesor de biologie chimică la Rutgers University, a declarat joi pentru publicația americană de investigații Daily Caller că este foarte posibil ca virusul să se fi transmis la oameni din cauza unui accident de laborator.

Întrebat dacă crede că virusul ar putea să fi scăpat din laboratorul doctoriței Shi din Wuhan, Elbright a răspuns: „Da.”

„O negare nu este un argument irefutabil”, a declarat Elbright, referindu-se la jurămintele lui Shi. „Mai ales o negare care invocă «pedeapsa naturii aplicată rasei umane pentru că păstrează obiceiuri necivilizate».”

Shi, pe care colegii o numesc „femeia liliac” din cauza celor 16 ani pe care i-a petrecut căutând viruși în grotele cu lilieci, declara pentru Scientific American în martie că a căutat frenetic indicii dacă probele din laboratorul său au fost gestionate defectuos, atunci când a aflat de începutul epidemiei, în decembrie.

„Să fi venit din laboratorul nostru?”, își amintește Shi că s-a întrebat la vremea respectivă.

„Nu m-am așteptat niciodată ca astfel de lucruri să se întâmple la Wuhan, în centrul Chinei”, spunea ea, adăugând că studiile sale arătau că sudul Chinei prezenta cele mai mari riscuri pentru ca coronavirusul să treacă de la animale la oameni.

Shi afirmă că a răsuflat ușurată când rezultatele au arătat că secvențele noului coronavirus nu corespundeau cu virușii pe care ea și echipa ei le-au prelevat din grotele cu lilieci.

„Nu mai închisesem un ochi de zile întregi”, mărturisea ea.

Shi și colegii ei de la Institutul de Virologie din Wuhan au anunțat la începutul lui 2017 că după cinci ani de cercetări au descoperit 11 noi tulpini de virus legate de SARS la „liliecii cu potcoavă” din provincia Yunnan.

Virologul a declarat la vremea respectivă că cele 11 tulpini conțineau toate genele pentru a fabrica un coronavirus SARS similar cu cel al epidemiei din 2003.

Shi este co-autoare a unui studiu publicat în februarie și care afirma că noul coronavirus este identic în proporție de 96,2% cu o tulpină virală detectată la specia liliecilor cu potcoavă din provincia Yunnan.

Totuși, doi cercetători chinezi au notat într-un document separat al articolului din februarie că liliecii cu potcoavă, care sunt cunoscuți ca purtători ai unei tulpini virale aproape identice trăiesc la 900 de kilometri de Wuhan.

Cercetătorii au citat și declarațiile a aproape 60 de persoane care trăiesc sau au vizitat Wuhan și care spuneau că liliecii „nu au fost niciodată o sursă de hrană în acest oraș și că nici un liliac nu a fost vândut în piață”.

„Coronavirusul ucigaș provine probabil dintr-un laborator din Wuhan”, au notat cei doi cercetători chinezi în articolul lor, care a fost încărcat pe ResearchGate, în 6 februarie.

Articolul a fost retras însă de pe ResearchGate pe 14 sau 15 februarie, potrivit arhivelor de internet.

„Conținutul a fost încărcat pe ResearchGate de către un utilizator care apoi l-a eliminat de pe platformă. Dincolo de aceasta, nu putem să divulgăm informații despre persoanele care utilizează platforma noastră”, a declarat purtătorul de cuvânt al ResearchGate, Dan Noyes pentru Daily Caller.

Elbright, biologul molecular de la Universitatea Rutgers, a declarat pentru ziarul Caixin Global, din Beijing, în februarie, că datele disponibile arată că răspândirea virusului la oameni ar fi putut fi provocată atât de cauze naturale cât și de o eroare de laborator.

Washington Post și MSNBC l-au citat pe Elbright care afirma că teoriile ca virusul să fie o „armă biologică” trebuie categoric excluse, dar nici unul dintre cele două organe de presă nu a citat opinia acestuia că posibilitatea ca virusul să se fi transmis la oameni printr-un accident de laborator „nu poate și nu trebuie exclusă”.

Shi a respins cu vehemență ideea că noul coronavirus ar putea să fi scăpat din laboratorul său de la Institutul de Virologie din Wuhan.

„Noul coronavirus 2019 este natura care pedepsește specia umană pentru că păstrează obiceiuri de viață necivilizate. Eu, Shi Zhengli, jur pe viața mea că nu are nici o legătură cu laboratorul nostru”, a scris ea pe o rețea de socializare la începutul lui februarie, potrivit Caixin Global.

„Îi sfătuiesc pe cei care cred și răspândesc zvonuri din surse toxice… să își închidă gurile împuțite.”

Nu ar fi prima dată când virușii mortali scapă din laboratoarele chinezești.

Virusul SARS a scăpat de două ori de la Institutul de Virologie din Beijing în 2004, la un an după ce răspândirea sa fusese oprită.

Regimul chinez a fost ținta criticilor pentru faptul că a ținut multă vreme secretă epidemia cu noul coronavirus. Mai mult, unul dintre primii medici din Wuhan care a tras alarma despre existența coronavirusului în oraș a fost arestat în decembrie și i s-a cerut să „înceteze să facă afirmații false”.

Acest medic, Li Wenliang, a decedat de coronavirus în februarie.

O altă doctoriță, Ai Fen, a declarat că a fost redusă la tăcere de către șefii ei atunci când a încercat să avertizeze despre apariția virusului. În ultimele zile, Ai Fen nu a mai fost de găsit, existând temeri că a fost arestată.