2020 este an olimpic, pentru că la Tokyo va avea loc cel mai important eveniment al sportului: Jocurile Olimpice de Vară. Sunt foarte puține speranțe legate de „tricolorii” care vor evolua în Japonia și nu o vor face doar de dragul participării.

Una dintre șansele la câștigarea unei medalii o vizează pe Ana Maria Popescu. Scrimeura în vârstă de 34 de ani a atins maturitatea sportivă și, conform clasamentului, se află în acest moment pe prima poziție mondială. Cu 176 de puncte, românca a depășit-o în ierarhie pe chinezoaica Lin Sheng (161 de puncte), dar și pe Vivian Kong Man Wai (Hong Kong, 155 de puncte), așa că perspectivele unei medalii la JO sunt temeinic fundamentate.

Ana Maria Popescu reprezintă una dintre puținele constante ale sportului românesc în ultimul deceniu. În 2008, la Olimpiada de la Beijing, ea a pus mâna pe o medalie de argint la individual, apoi, la Rio de Janeiro a urcat cu echipa pe prima treaptă a podiumului și s-a întors din Brazilia cu medalia de aur. La Campionatele Mondiale, Ana Maria a câștigat două medali de aur, una de argint și trei de bronz, iar la Europene și-a trecut în cont șapte medalii de aur, trei de argint și două de bronz.

A refuzat o bursă din SUA

Românca și-a dorit să se apuce de tenis în tinerete. În 1994, la vârsta de 10 ani, a luat racheta în mână, dar n-a simțit chemare pentru „Sportul Alb”. A stiut că și-a găsit chemarea atunci când s-a intersectat cu scrima. Fire energică, a fost dusă la secția CSA Steaua, de fratele ei, care juca fotbal în Ghencea la nivel de juniori. Spada aleasă avea mâner pentru mâna stângă, așa că Ana Maria s-a simțit în largul ei și a început să deprindă tainele acestui sport care îmbină viteza de reacție și concentrarea.

Rezultatele au apărut după doar șapte luni, atunci când Ana Maria (Brânză la acea vreme, devenită Popescu ulterior, prin căsătorie) a ajuns campioană europeană. La 13 ani a luat o decizie fundamentală: aceea de-a practica scrima la modul profesionist. Pentru a-și urma pasiunea, bucureșteanca a dat confortul casei părintește pe cantonamentul Centrului Olimpic de spadă de la Craiova. Eforturile s-au dovedit a nu fi fost în zadar pentru cea care avea să strălucească la două ediții ale Jocurilor Olimpice. După ce a absolvit liceul, Ana Maria a fost pusă din nou în fața unei decizii majore. A primit o bursă de studiu la o universitatea din SUA, dar a decis să rămână în țară și să evolueze sub tricolor.

Probleme fizice de durată

Succesul de la Beijing a fost umbrit, la puțin timp, de problemele fizice. Sportiva a început să resimtă dureri la mâna stângă și a fost diagnosticată cu tendinită. A fost tratată în Franța, a urmat un program de recuperare și-a avut nevoie de tratament, timp e mai mulți ani, după fiecare competiție la care a participat. A trecut peste problemele fizice și a rămas în topul mondial, arătând că motto-ul ei preferat, „Scrima este o pasiune, nu un job”, nu înseamnă doar vorbe goale. Lidera ierarhiei mondiale, la începutul anului olimpic, Ana Maria rămâne una dintre puținele certitudini din delegația României care va participa la marele bal sportiv ce se va desfășura în capitala Japoniei.