Este una din cele mai puțin cunoscute insule din New York. Hart Island, cunoscută sub numele de Insula Morților, din cauza gropilor comune unde au fost înhumați aproape un milion de new-yorkezi, se va deschide curând pentru public, după ce a fost cvasi inaccesibilă ani de zile.

Începând din 1869, această insulă de 50 de hectare, la est de Bronx, a servit drept cimitir pentru săraci, incluzând aici sute de mii de copii, dar și pentru mulți pacienți cu SIDA, care au murit la începutul epidemiei, în anii 80, într-o vreme când mulți au fost deseori respinși de rude sau refuzați de alte cimitire.

Deținuții, pe post de gropari

1200 de persoane sunt înmormântate pe Hart Island în fiecare an. Pe post de gropari, sunt folosiți prizonieri aduși din închisoarea Rikers Island, aflată în apropiere, plătiți cu maximum un dolar pe oră.

Aceasta pentru că, până acum, insula Hart era gestionată de direcția penitenciarelor din New York, care nu autoriza vizitarea insulei decât în condiții stricte și doar după 2007.

Abia din acest an, scrie AFP, apropiații celor îngropați aici au putut vizita insula. Chiar și așa, nu aveau voie să se apropie de morminte, ci doar să le privească de departe.

După ce au făcut apel la justiție, drepturi la vizite mai dese pe insula Hart au fost recunoscute în 2015. Însă apropiații celor decedați erau dependenți de un calendar de vizite fixat în mod arbitrar de direcția penitenciarelor, limitat la două zile de vizite pe lună.

Publicul larg nu avea acces pe insulă. Doar jurnaliștii puteau veni, dar numai în cadrul unor vizite organizate, sub strictă supraveghere, de două ori pe an.

Elaine Joseph, o asistentă medicală, pensionară acum, este una dintre cele care s-au luptat să călătorească liber pe această insulă unde fiica ei, care a murit în ianuarie 1978 în spital, a fost înmormântată, la numai câteva zile după nașterea sa prematură.

Copila a murit într-o zi cu o puternică furtună de zăpadă. Blocată în casă, Elaine Joseph nu a știut decât numai după o săptămână că spitalul i-a înmormântat fetița pe Hart Island, insulă de a cărei existență femeia nici nu știa.

„Nu vreau să mi se spună când am voie să mă duc la mormântul copilei mele, vreau să merg acolo de câte ori vreau eu”, a explicat Elaine Joseph

Însă, miercuri, primarul din New York, Bill de Blasio, a transferat gestionarea insulei Hart direcției parcurilor metropolei, fiind prevăzută și deschiderea pentru public a insulei, inclusiv deschiderea unei linii regulate de feribot, „în condiții care vor fi precizate până în 2021”.

„Este un pas major în lupta pentru a face din insula Hart un cimitir demn (…) și a ușura povara celor care vor să aducă un omagiu celor dragi”, a declarat președintele Consiliului municipal, Corey Johnson.

Diversitate în mormânt

Începând cu anul 2021, toți cei care doresc ar trebui să poată merge, ca în orice parc public, pe această insulă populată cu căprioare, gâște sălbatice și foci.

Vor găsi aici și indicatoare albe ale gropilor comune care conțin rămășițele adulților și copiilor, care nu au nici o piatră de mormânt.

Printre morții din Insula Hart, găsim tot felul de naționalități, inclusiv chinezi, nigerieni sau nepalezi.

„Insula Hart este un eșantion al diversității din New York”, a declarat capelanul Justin von Bujdoss, care a ghidat recent câțiva jurnaliști la fața locului.

Istoria insulei este bogată: a fost un lagăr de prizonieri în timpul războiului de secesiune, azil psihiatric, sanatoriu pentru tuberculoși, închisoare pentru adolescenți și chiar bază de rachete în timpul Războiului Rece.

Însă majoritatea clădirilor de pe insulă se află în ruine și vor fi necesari mulți bani pentru a le restaura.