„Prima treaptă a fost complet asamblată”, s-a anunţat luni prin intermediul unui afiş uriaş, expus în interiorul uzinei de asamblare Michoud din New Orleans, unde se află – în poziţie orizontală – treapta principală a Space Launch System (SLS), construit de Boeing pentru NASA.

Această treaptă de culoare portocalie, echipată cu patru motoare, are o înălţime de 60 de metri şi va conţine 2,7 milioane de litri de hidrogen şi oxigen lichid. Rolul ei va fi acela de a propulsa capsula pentru astronauţi Orion cu o viteză suficient de mare (39.000 de kilometri pe oră), pentru ca aceasta să învingă gravitaţia terestră şi să zboare spre Lună.

În total, racheta SLS va fi mai înaltă decât Statuia Libertăţii şi mai puternică decât celebra Saturn V, care i-a dus pe astronauţii americani spre Lună între anii 1969 şi 1972.

De această dată, programul american nu se mai numeşte Apollo, ci Artemis. Misiunea Artemis 1, programată iniţial în 2020, va debuta cel mai probabil în iunie 2021, potrivit unui raport de audit independent. Acel prim zbor, cu rol de test, va fi realizat fără astronauţi la bord.

„Ne vom dovedi capacităţile, vom lansa racheta de la Cape Canaveral şi vom fi pregătiţi pentru a trimite astronauţi americani pe Lună”, a declarat Jim Bridenstine, administratorul general al NASA.

El a repetat că misiunea Artemis 3, ce va include astronauţi care vor păşi pe suprafaţa lunară, va avea loc peste cinci ani, aşa cum a cerut Donald Trump: „Obiectivul nostru este acela de a trimite prima femeie şi următorul astronaut la polul sudic al Lunii în 2024”.

Noul director al misiunilor cu echipaje de astronauţi din cadrul NASA, Doug Loverro, le-a arătat angajaţilor şi reprezentanţilor presei o insignă pe care o poartă pe vesta sa, ce conţine o numărătoare inversă a numărului de zile rămase până la sfârşitul anului 2024.

„Vom trimite prima femeie şi următorul astronaut pe Lună înainte ca această insignă să afişeze cifra zero. Absolut garantat 100%”, a adăugat oficialul american.

Cheltuielile totale ale programului spaţial ce vizează revenirea astronauţilor americani pe Lună, incluzând SLS, Orion şi instalaţiile de la sol, sunt în jur de 34 de miliarde de dolari până în prezent, a precizat inspectorul general al NASA.

De acum şi până la primul zbor din misiunea Artemis, factura totală va ajunge la 50 de miliarde de dolari (din care 8 miliarde doar pentru prima rachetă SLS) şi va viza rachete spaţiale care, spre deosebire de noua generaţie de lansatoare construite de SpaceX şi Blue Origin, nu vor fi reutilizabile.