În America anilor 40, tânărul Homer Wells (Tobey Maguire) trăiește la orfelinatul din St. Clouds, unde îl ajută pe părintele său spiritual, nonconformistul doctor Wilbur Larch, care îl iubește ca pe propriul fiu. Acesta l-a învățat tot ceea ce știe și l-a luat adesea ca ajutor în dificila sa misiune, aceea de a conduce un orfelinat sărac.

Anii trec, iar Homer își dorește să cunoască viața de dincolo de zidurile orfelinatului. Întâlnirea cu un cuplu de tineri îi va oferi șansa de a pleca și de a vedea ceși dorește dintotdeauna: oceanul.

Prima iubire, nedreptatea, prietenia, experiențele prin care trece sunt marcate de trecut și de ceea ce doctorul Larch l-a învățat.