Arestările au atras din nou atenția asupra vechii probleme a Islamului Radical din Catalunia, una dintre regiunile Europei cu cel mai mare procent de populație musulmană, se arată într-un documentar publicat de Gatestone Institute.

Celula – formată din indivizi provenind din Algeria, Egipt, Irak, Liban, Libia și Maroc – a fost dezmembrată pe 15 ianuarie, când peste o sută de polițiști au efectuat raiduri la două proprietăți din Barcelona și un alt oraș catalan, Igualada.

Arestările fac parte dintr-o investigație anti-teroristă numită „Operațiunea Alexandra” și demarată în mai 2017, după ce poliția a primit un pont că jihadiștii locali pregăteau un atac.

Poliția catalană, cunoscută ca Mosos d’Esquadra, a informat că celula cuprindea cinci șefi de rețea care se aflau „într-un avansat proces de radicalizare cu scopul de a realiza atacul”. Celula aderase la „principiile doctrinare” ale ISIS și erau „consumatori importanți” de propagandă jihadistă.

Ziarul El Mundo a scris că celula era împărțită în două: cea dintâi era formată din 12 membri care se ocupau cu jafurile și furturile, care serveau la finanțarea celei de-a doua secțiuni, în special cei cinci lideri, care se ocupau cu organizarea atacului.

Poliția a spus că jihadiștii comiseseră 369 de furturi și jafuri în și în jurul Barcelonei. Alte surse de finanțare a celulei le reprezentau traficul de droguri și falsificarea de documente.

Potrivit El Mundo, membrii rețelei se ocupau cu furtul pașapoarelor și al altor documente de identitate de la turiștii care veneau în Barcelona, al doilea oraș ca mărime al Europei și una dintre cele mai populare destinații turistice. Documentele furate ajungeau pe piața neagră a falsificatorilor și apoi folosite de jihadiști pentru a călători peste tot în Europa.

Pe 18 ianuarie, Audiencia Nacional (Tribunalul Național), înalta curte specializată în infracțiuni teroriste, a dezvăluit că un cetățean spaniol de origine libiană, poreclit „Rabeh”, care efectua o sentință pentru terorism în închisoarea catalană Brians, a luat legătura cu celula cu intenția de a efectua un atac terorist când va fi eliberat.

Totuși, la 72 de ore după arestarea lor, doar trei dintre cei 18 jihadiști au rămas în arest. Presa catalană, citând surse din poliție, a relatat că deși toți cei 18 membri erau radicalizați, cei 13 care se ocupau cu furturile și fraudele au fost eliberați fără a mai compărea în fața instanței deoarece nu se putea dovedi mai presus de orice îndoială intenția lor de a participa la un atac. Se pare că ei au revenit la activitățile lor ilicite. Alți doi au fost eliberați cu interdicția de a pleca din Spania.

Barcelona se află în alertă maximă din august 2017, când Younes Abouyakoub, de 22 de ani, membru al unei rețele de 11 jihadiști din Catalunia, a intrat cu o camionetă în trecătorii din Las Ramblas, principala zonă turistică a orașului. El a ucis 15 persoane și a rănit alte 130. Câteva ore mai târziu, cinci membri ai aceleiași celule au intrat cu mașina în trecători în orașul vecin Cambrils. În acest atac a fost ucisă o femeie spaniolă, iar alte șapte persoane au fost rănite.

Pe 23 decembrie 2018, Departamentul american de Stat avertiza asupra riscului unui atac jihadist la Barcelona în timpul vacanței de Crăciu și Anul Nou. Cetățenii americani erau sfătuiți „să manifeste maximă precauție în perimetrele circulate de mașini, inclusiv autobuze, în zona Las Ramblas din Barcelona… Teroriștii pot ataca fără avertisment, vizând locuri turistice, rețele de transport și alte zone publice.”

Ulterior, poliția catalană a anunțat că se află în căutarea unui șofer de autobuz marocan de 30 de ani, pe nume Brahim Lmidi, care ar fi pus la cale să meargă la Barcelona și să „dea peste” oameni cu „un autobuz sau ceva asemănător”. Se crede că Lmidi, care este încă liber, se află în legătură cu o moschee salaifistă din Vilanova i la Geltru, un oraș de pe litoral, la sud de Barcelona.

Pe 22 decembrie, un jihadist marocan de 33 de ani, căruia i s-au dat publicității doar inițialele, M.E.M., a fost arestat la Mataro, din Catalunia, bănuit că ar aparține Statului Islamic. Arestatul plecase din Maroc în mai 2014 pentru a se înrola în ISIS din Siria. Poliția a informat că intrase în Spania în iunie2018, după ce se întorsese din Siria prin Turcia, Germania și Ucraina între alte țări.

MEM a circulat prin Europa fără nici un document, conform cunoscutei practici de a distruge pașapoarele și cărțile de identitate pentru a nu putea fi împiedicați de forțele de securitate. Locuia clandestin în Barcelona.

Pe 18 decembrie, Khalid Makran, un jihadist olandez de 29 de ani, a fost arestat la un service de pe Autostrada 7 lângă Tarragona, la sud de Barcelona. Poliția a fost alertată după ce Makran a umplut cu lozinci jihadiste pereții camerei sale de hotel din Vilaseca.

Pe 20 august, Abdelouahab Taib, un algerian de 29 de ani cu rezidență spaniolă, a fost împușcat mortal după ce a pătruns într-o secție de poliție din Cornella de Llobregat, provincia Barcelona, cu un cuțit în mână strigând Allahu Akhbar!

Pe 1 august, doi jihadiști marocani care locuiau în Mataro au fost arestați pentru recrutare de combatanți care să intre în rândurile ISIS. Poliția a spus că unul dintre bărbați, Mostafa Bechri Boulben, de 46 de ani, a folosit până la zece telefoane pentru a comunica cu combatanți ISIS din Irak și Siria.

Pe 8 iunie, poliția spaniolă a cerut expulzarea lui Mohamed Attaouil, președintele centrului cultural islamic Imam Malik din Salt (Girona), deoarece prezența sa în Spania reprezenta un „risc semnificativ și concret pentru siguranța publică”. Attaouil era o „figură importantă” a comunității musulmane catalane și „liderul mișcării salafiste” din regiune.

Pe 11 mai, Tarik Aazane și Rachid el Founti, doi jihadiști marocani care trăiau în orașele catalane Roda de Ter și Torello, au fost condamnați fiecare la câte opt ani de închisoare pentru infracțiunea de îndoctrinare teroristă. La audiere, Tribunalul Național a aflat cum cei doi bărbați au răspândit peste 600 de filme, comentarii și imagini pe rețelele sociale pentru a promova Statul Islamic.

Cei doi au îndoctrinat și două femei spaniole pentru a le integra în mișcarea islamistă. Una dintre femei a declarat că este „gata să moară pentru Allah”. Cealaltă, o fostă membră a unei mișcări naziste, a început să poarte „haine tipice culturii musulmane”. Poliția a afirmat că această a fost mai ușor de convertit din cauza sentimentelor sale antisemite.

Pe 10 aprilie, zece membri ai unei celule ISIS au primit condamnări însumate de aproape 100 de ani pentru că au plănuit atacuri teroriste și decapitarea unor „necredincioși” din Barcelona. Celula, formată din cinci marocani, patru spanioli și un brazilian, era separată de celula care a ucis 16 persoane la Barcelona și Cambrils în august 2017.

Curtea a aflat cum celula jihadistă, numită „Fraternitatea Islamică, Grup pentru Propovăduirea Islamului”, a fost creată la o moschee din Terrassa, oraș aflat la 30 de kilometri de Barcelona, cu scopul de a crea un Califat Islamic global.

Liderii celulei – Antonio Saez Martinez (un spaniol convertit la Islam, poreclit și „Ali Frizerul”) și Lahcen Zamzani și Rida Hazem, ambii marocani – credeau că ajung în paradis prin „atacarea instituțiilor, entităților, organizațiilor și simbolurilor culturii occidentale”.