Se presupune că această bacterie există de peste 100 de ani, dar oamenii de știință nu au avut niciodată dovezi concrete în acest sens. Astfel, timp de aproape un secol, cercetătorii din întreaga lume au făcut eforturi uriașe pentru a demonstra existența ei, scrie TheIndependent.

Descoperirea a fost prezentată în revista Nature.

Bacteria care consumă metal a fost descoperită accidental, în timp ce oamenii de știință efectuau o serie de experimente cu mangan – un element chimic găsit des în minerale alături de fier.

Doctorul Jared Leadbetter, profesor de microbiologie la Caltech, a lăsat la înmuiat în chiuveta din biroul lui un borcan de sticlă. Timp de câteva luni, acesta nu a mai intrat în birou, lucrând în afara campusului în această perioadă.

Când s-a întors în biroul său, acesta a avut parte de o adevărată surpriză. Borcanul era acoperit cu o substanță închisă la culoare. După o serie de teste, s-a demonstrate că materia neagră este mangan oxidat. Acel compus a fost creat de noua bacterie, provenită cel mai probabil din apa de la robinet.

Cercetătorii erau conștienți de faptul că bacteriile și ciupercile au capacitatea de a oxida manganul, dat microbii care puteau puteau folosi această acțiune pentru a crește nu erau cunoscuți.

„Aceasta este prima bacterie despre care s-a aflat că folosește manganul drept sursă de combustibil”, a spus Leadbetter. „Un aspect minunat al acestor microbi este că pot metaboliza materiale care nu par expuse la acest proces, precum metalele”, a adăugat cercetătorul.

„Există dovezi că rudele acestor creaturi trăiesc în apele subterane, iar o parte din apa potabilă din Pasadena provine din acvifere locale”, a mai punctat Jared Leadbetter.

Acviferul este o formațiune geologică reprezentată de un strat subteran de roci destul de poros încât să poată stoca apă și suficient de permeabil încât apa să poată circula liber prin el. Apele subterane se regăsesc în golurile scoarței pământului.

Bacteriile pot îndepărta poluanții din apă, printr-un proces numit bioremediere – reducerea cantității de oxid de mangan, iar oamenii de știință pot înțelege acum mai bine chimia acestui fenomen.