Doar 1000 de oameni au avut acces în interiorul Catedralei, restul rămânând în afara ei pentru a se ruga. Ceremonia de deschidere a fost urmată de serviciul religios care a fost difuzat pe un ecran amplasat în afara clădirii. Înaintea deschiderii, autoritățile au acoperit mozaicurile creștine cu mochetă sau le-au mascat cu perdele.

O parte considerabilă din societatea turcă și multe voci din mediul internațional au criticat decizia de a transforma bazilica în moschee. Cu toate acestea, mulți dintre turcii obișnuiți privesc decizia ca o reparație istorică și ca o reafirmare a valorilor musulmane într-o societate care pendulează între secularism și islam.

Hagia Sofia a fost construită în 537 în timpul lui Iustinian I și a fost timp de un mileniu cea mai mare catedrală creștină din lume. În 1204, după cucerirea Constantinopolului de către armatele cruciate, Hagia Sofia a fost transformată în catedrală romano-catolică timp de câteva decenii, până când armatele bizantine au recuperat orașul. În 1453, trupele otomane au cucerit Constantinopolul  și au transformat bazilica în moschee. Au fost construite patru minarete, clopotele au fost topite, altarul și iconostasul distruse, iar mozaicurile au fost sparte sau acoperite. În 1935, Kemal Ataturk a transformat moscheea în muzeu, statut pe care Sfânta Sofia l-a păstrat până în această săptămână.

Sfânta Sofia este monument UNESCO. Potrivit declarațiilor președintelui Turciei, chiar dacă bazilica bizantină a fost transformată în moschee, ea va fi deschisă în continuare și vizitatorilor care nu sunt musulmani. Sfânta Sofia a fost în ultimii doi ani cel mai vizitat obiectiv turistic din Turcia.