Povestea începe în Zair, în 1967: doi bărbaţi, protejaţi de costume speciale, cercetează apariţia unui virus care face ravagii în zonele de provincie. Acţiunea se mută apoi în prezent, în modernul Institut american de boli infecţioase ce aparţine armatei americane, unde sunt depozitate şi studiate virusuri teribile.
Colonelul Sam Daniels (Dustin Hoffman) şi oamenii săi se pregătesc să plece cu avionul în Zair pentru a investiga noul virus care, dacă nu va fi izolat urgent, va produce epidemii de proporţii inimaginabile.
Din păcate, maimuţa-gazdă a agentului patogen, capturată în Africa şi trimisă cu vaporul spre San Francisco evadează, iar cei care au venit în contact cu ea au fost infectaţi. Investigaţiile colonelului Daniels sunt îngreunate de doi importanţi oficiali ai armatei americane.