Optsprezece cetățeni ruși, luptând alături de forțele aliate ale Moscovei, trupele siriene, au fost uciși din 29 ianuarie, o perioadă care coincide cu luptele crâncene pentru recucerirea orașului antic Palmyra din mâinile ISIS.

Ministrul rus al Apărării a anunțat oficial doar cinci militari morți în Siria, în aceeași perioadă, iar declarațiile sale nu au consemnat operațiuni terestre de amploare în luptele de la Palmyra.

Pierderile militare din străinătate nu sunt atât de sensibile politic în Rusia, cum sunt în alte țări, însă ar însemna un mesaj negativ în lumina alegerilor prezidențiale de anul viitor, în care Vladimir Putin vrea să obțină al patrulea mandat.

Bilanțul pierderilor ruse a fost obținut de Reuters în discuții cu rudele și prietenii celor morți, cu lucrători din cimitire, din relatările presei locale despre funeralii, dar și dovezi strânse de un grup de investigații, Conflict Intelligence Team.

La fiecare caz în parte, Reuters a verificat informația, vorbind cu măcar o persoană care știa despre persoana decedată.

Bilanțul pierderilor de la sfârșitul lui ianuarie încoace este unul dintre cele mai ridicate pentru contingentul rus din Siria, de la începutul operațiunilor militare ale Moscovei acum 18 luni.

Majoritatea morților nu sunt soldați din armata regulată, ci ruși civili angajați cu contract. Moscova nu a informat despre prezența mercenarilor în Siria.

Unul dintre cei 18 bărbați uciși, Iuri Sokalski, de 52 de ani, din stațiunea Gelendzik de la Marea Neagră, a semnat un contract pentru a merge în Siria în ianuarie, relatează un apropiat al său. Acesta afirmă că într-unul dintre ultimele telefoane date acasă Sokalski le-a spus alor săi că este mirat de numărul mare de mercenari din Siria, dar și de intensitatea luptelor de aici.

„La fiecare 100 de persoane, 50 se întorc în sicrie”, își amintește apropiatul lui Sokalski că ar fi zis acesta.

Rapoartele presei locale și informațiile de pe rețelele de socializare vorbesc de un  număr mult mai mare de morți decât 18, însă Reuters nu a putu verifica decât această cifră.