Disidentul cubanez se afla la volanul unui autoturism închiriat, când s-a izbit de un copac. În urma accidentului şi-a mai pierdut viaţa un alt cubanez, iar alte două persoane au fost rănite uşor, potrivit autorităţilor cubaneze. 
Oswaldo Paya a lansat, în 2001, "Proiectul Varela", un text care cerea schimbări politice în Cuba şi care a întrunit 11.000 de semnături pentru a fi prezentat în Parlamentul cubanez. Ignorat de Parlament, proiectul a fost respins rapid la iniţiativa lui Fidel Castro printr-un contrareferendum ce a înscris ireversibilitatea socialismului în Constituţie.
Paya este al doilea disident cubanez de prim plan care moare în mai puţin de un an.

Oswaldo Paya este al doilea disident de prim plan decedat în mai puţin de un an, după ce Laura Pollan, fondatoarea şi lidera Doamnelor în Alb, grupul de soţii şi rude ale deţinuţilor politici, a murit într-un spital din Havana în octombrie 2011.