Ciolacu declara, la începutul lui septembrie 2015, că face un doctorat pe tema exercitarii controlului parlamentar asupra Serviciului National de Informatii, iar Academia Națională de Informații "Mihai Viteazul", unde fostul vicepremier Gabriel Oprea era coordonator de doctorate, este singura instituție unde îl poate face. 

"Fac doctoratul pe controlul parlamentar. Asta-i tema. Deci, nu l-aș putea face în altă parte. E legată de job-ul meu de parlamentar și de instituția dânșilor (…) Eu în viitor vreau să rămân parlamentar, nu vreau să mă întorc în administrație. Cu certitudine”, a spus Marcel Ciolacu, pentru Hotnews.ro.

Potrivit informațiilor de pe site-ul Camerei Deputaților, Marcel Ciolacu este membru PSD din anul 1990.

În cadrul formațiunii social-democrate, a deținut, atât la nivel local, cât și național, funcțiile de vicepreședinte al Organizației de Tineret PSD Buzău (1996-2000), vicepreședinte al Organizației Municipale PSD Buzău (2000-2010); vicepreședinte al Organizației Județene PSD Buzău (2000-2010); președinte al Organizației Municipale PSD Buzău (2010-2015); membru al Consiliului Național PSD, coordonator Departament economie, investiții și locuri de muncă (din mai 2015). În 2015 a fost ales președinte al Organizației Județene PSD Buzău, membru CEx al PSD, conform sursei mai sus citate..

A fost viceprimar al municipiului Buzău, între anii 2008-2012. În perioada noiembrie-decembrie 2005, a fost prefect interimar la Prefectura Județului Buzău; A mai fost consilier juridic ALCOM SRL (2004-2005, 2006-mai 2007). Din mai 2007 și până în iulie 2008, a fost director executiv la URBIS SERV SRL.

La alegerile din decembrie 2012, Marcel Ciolacu a fost ales deputat din partea PSD, în circumscripția electorală nr. 10 Buzău, colegiul uninominal nr. 7. A deținut funcția de secretar al Camerei Deputaților, membru al Biroului Permanent, din februarie 2015.

La alegerile din 11 decembrie 2016, a obținut un al doilea mandat de deputat de Buzău. 

Social-democratul a fost și consilier onorific al lui Victor Ponta, când acesta era premier. Marcel Ciolacu deţine două locuinţe în Buzău, două credite de peste 100 de mii de euro la două instituţii de credit şi a câştigat 107 mii lei în 2016 din funcţia de deputat, conform declarației sale de avere.