El a fost condamnat, printre altele, pentru extorcarea cluburilor de striptease din Manhattan și a unei pizzerii din Long Island. Mai mult, Franzese obișnuia să se laude că „a ucis mulți rivali”, în total a fost condamnat pentru 50 omoruri, în 1967. I se oferise atunci o reducere de pedeapsă dacă oferea informații despre alţii mafioţi din anturajul său. Franzese s-a mândrit toată viaţa cu faptul a că trăit cu codul „Omerta” și nu a devenit niciodată șobolan. „Au vrut să mă convingă să fac asta”, a spus Franzese pentru Newsday în 2019. „Nu puteam face asta. Pentru că este un principiul al meu”.

Franzese a fost descris de procurori drept unul dintre cei mai de temuți ucigași ai Mafiei. S-a născut pe 6 februarie 1917, în orașul italian Napoli, fiind cel mai tânăr dintre 19 frați. A crescut în Brooklyn, unde tatăl său avea o brutărie. După ce a renunțat la liceu, Franzese a lucrat la brutărie înainte de a fi încorporat în armată, în 1942.

După ce a încheiat acest capitol, tânărul de atunci s-a întors în Brooklyn, şi prin atitudinea sa de dur a atras atenția organizației Profaci, una dintre familiile aflate la originea mafiei din New York, care mai târziu s-a transformat în clanul Colombo. El a fost acceptat în familia mafiotă în 1950, la vârsta de 33 de ani, și a avansat rapid în ierarhie.

Se învârtea prin cele mai selecte cluburi, cheltuia de fiecare dată foarte mulţi bani şi era bun prieten cu Frank Sinatra, Dean Martin și Sammy Davis Jr. Mai mult, mafiotul a finanțat celebrul film porno din 1972 „Deep Throat”.  Potrivit wikipedia, în martie 1967, Franzese a fost condamnat pentru că a orchestrat patru jafuri la bănci. În același an, el a fost judecat pentru crimă, în cazul morții unui informator care a fost împușcat de șase ori, înjunghiat de 17 ori și scufundat în Golful Jamaica cu două blocuri din beton legate de corp. A fost unul din cazurile mediatizate cel mai puternic de mass-media la acea vreme. Nu s-au descoperit suficiente probe împotriva lui, astfel că a fost achitat.

În timpul procesului, procurorii le-au spus juraților că Franzese s-a lăudat cu implicarea sa în 50 de omoruri din lumea interlopă. După trei ani de apeluri nereușite, a ajuns la închisoare, dar a fost eliberat condiționat în 1978. S-a întors în mod regulat după gratii pentru încălcarea condițiilor de eliberare conditionată. În 2011, a fost condamnat pentru comiterea unor infracțiuni din sfera economică, iar la 94 de ani a fost încarcerat pentru opt ani. Fiul mafiotului, John Jr., a depus mărturie împotriva acestuia, spunând că gestul său a făcut parte dintr-un efort imens de a-și transforma propria viață. Un alt fiu a caracterizat gestul fratelui său o trădare „devastatoare”, potrivit New York Times. În 2017, din cauza vârstei sale înaintate, Franzese, în vârstă de 100 de ani, a fost eliberat din pușcărie.

Michael, care a riscat moartea renunțând la legăturile sale cu Mafia în 1995, a declarat pentru New York Times că tatăl său era un „cameleon”. „Acasă era un tată și un soț iubitor, dar pe stradă era un tip dur, care nu a avut niciodată regrete, care nu va recunoaște niciodată o crimă, care nu va renunța niciodată la nimeni și nu își va încălca niciodată jurământul de credință față de Mafiei – un mafiot până la capăt”.

„Este felul lui de a fi”, a declarat Robert Lewicki, un agent FBI pensionat, în 2017. „Nu a fost niciodată un tip ca Sonny. Nu va fi niciodată un alt tip ca Sonny”, notează foxnews.