Bătrânul a murit duminică, după ce a avut dificultăţi de respiraţie, la Wuhan, oraş din centrul ţării în care s-a declanşat epidemia care a infectat peste 200 de persoane, a nunțat comisia locală de sănătate. La peste o lună de la apariţia sa într-o piaţă din Wuhan, virusul, din familia SARS (Sindromul Respirator Acut Sever), s-a răspândit în mai multe oraşe mari ale ţării – printre care Beijing şi Shanghai – şi alte trei ţări din Asia: Japonia, Coreea de Sud şi Thailanda. Virusul provoacă îngrijorări crescânde în China şi în ţările din vecinătate, cu doar câteva zile înainte de vârful de trafic cu prilejul Anului Nou chinezesc de sâmbătă.

Acesta perioadă, în care de obicei gările şi aeroporturile sunt arhipline, este un factor de risc suplimentar pentru propagarea virusului. Zhong Nanshan, un om de ştiinţă renumit din Comisia naţională de sănătate, a declarat luni la postul naţional CCTV că transmiterea virusului prin contagiune între persoane s-a confirmat. Tulpina incriminată este un nou tip de coronavirus, o familie care cuprinde un număr mare de virusuri. Acestea pot provoca boli uşoare la om (precum o răceală), dar şi probleme de sănătate mai grave, precum SARS.

Acest expert a ajutat la evaluarea amplorii epidemiei de SARS din 2002-2003. Ea s-a soldat cu 774 de morţi în lume, din care 349 în China continentală şi 299 în Hong Kong, din 8.096 de cazuri, potrivit Organizaţiei Mondiale a Sănătăţii (OMS). OMS a anunţat organizarea miercuri a unei reuniuni de urgenţă pentru a stabili dacă este indicat să se declare „urgenţă de sănătate publică de amploare internaţională”, clasificare care nu este utilizată decât pentru epidemiile cele mai grave.