Aşezat între fluviul Enisei și Peninsula Taimîr şi cu o populaţie de peste 170.000 de locuitori, Norilsk este cel mai nordic oraş de pe pământ şi al doilea ca mărime (după Murmansk) dintre cele aflate la nord de Cercul Polar. Pe calea ferată, Norilsk este conectat cu un singurul oraş iar dacă aceasta se blochează, singurele posibilităţi de a ieşi din oraş sunt fie parcurgând 2000 de kilometri pe fluviul Enisei, fie pe calea aerului. Adesea însă, din cauza vremii, un zbor poate să aibă şi două săptămâni întârziere.

Norilsk a fost înfiinţat la sfârşitul anilor 1920. Totuşi, data oficială de fondare a localităţii este 1935, când Norilsk a fost extins ca aşezare pentru complexul minier-metalurgic. Norilsk, situat între Câmpia Siberiei de Vest şi Platoul Siberian Central, la poalele Munţilor Putoran, se află pe una dintre cele mai mari depozite de nichel din lume. Ca atare, mineritul şi metalurgia sunt industriile majore. Norilsk este centrul unei regiuni unde se exploatează nichel, cupru, cobalt, platină, paladiu şi cărbune. Resursele minerale din această regiune erau cunoscute de două secole, dar exploatarea a început abia în 1939, când porţiunea îngropată a intruziunii Norilsk-Talnakh a fost descoperită sub munte.

Pentru a deservi noul oraş a fost construită o cale ferată către portul Dudinka pe fluviul Enisei, la început, cu ecartament îngust (iarna 1935-1936), apoi, cu ecartament larg rusesc (1520 mm), la începutul anilor 1940. Din portul Dudinka, nichelul îmbogăţit şi cuprul sunt transportate la Murmansk pe mare, apoi la Monchegorsk şi la topitoria din Peninsula Kola, în vreme ce produsele mai valoroase sunt transportate în amonte până la Krasnoyarsk. Transportul are loc numai vara. Portul Dudinka este închis în timpul îngheţului de primavară până în luna mai.

La începutul anilor 1950 o altă cale ferată se afla sub construcţie de la oraşul carboinifer european Vorkuta via fluviul Obi iar Norilsk trebuia să aibă şi o gară de călători spaţioasă pentru a se realiza legătura directă cu Moscova, dar construcţia a fost abandonată după moartea lui Stalin. 

Oraşul, minele şi fabricile metalurgice au fost construite de prizonierii din lagărele de muncă forţată. Conform arhivelor, 16.806 de prizonieri au murit în Norilsk în condiţii de muncă forţată, foamete şi din cauza expunerii la frig, în timpul existenţei lagărului (1935-1956). Decesele erau numeroase în special în perioada războiului, între 1942-1944, când resursele de hrană erau reduse. Prizonierii au organizat o revoltă nonviolentă în 1953. Un număr necunoscut, dar semnificativ, de prizonieri a continuat să lucreze şi să moară în mine până în jurul anului 1979. Norilsk-Talknakh continuă să fie o mină periculoasă pentru muncitori; conform companiei miniere, erau 2,4 accidente per o mie de lucrători în 2005.

Minereul de nichel este topit lângă mină. Topitoria este direct responsabilă pentru poluarea severă din Norilsk, care generează ploi acide şi smog. După unele estimări, 1% din emisiile totale de dioxid de sulf la nivel mondial provin doar din Norilsk. Poluarea cu metale grele din apropiere este atât de severă încât acum este fezabil economic să se exploateze solul ca rezultat al acumulării de mari concentraţii de platină şi paladiu de pe urma poluării.

Institutul Blacksmith a inclus Norilsk în 2007 în lista celor mai poluate zece locuri din lume. Lista citează poluarea aerului prin particule (inclusiv radioizotopi de stronţiu-90, cesiu-137 şi metale ca nichel, cupru, cobalt, plumb şi seleniu) şi prin gaze (cum ar fi oxizi de azot şi carbon, dioxid de sulf, fenoli şi hidrogen sulfurat). Institutul estimează că patru milioane tone de cadmiu, cupru, plumb, nichel, arsen, seleniu şi zinc sunt emise anual în atmosferă.

Conform unui raport din aprilie 2007 al BBC News, compania minieră a acceptat pentru ce s-a întâmplat cu vegetaţia din zonă şi au insistat că iau măsuri pentru a reduce poluarea. Pentru perioada 2015-2020 compania se aşteaptă să reducă emisiile de dioxid de sulf cu aproximativ două treimi, dar admite că e greu de garantat acest lucru deoarece încă dezvoltă tehnologia de depoluare. CNN a susţinut că nu exista niciun arbore pe o rază de 48 km a topitoriei de nichel Nadezhda ("Speranţa").

În 2001, Norilsk a fost decretat un oraş închis pentru străini (excepţie făcând cetăţenii Belarusului).

Potrivit statisticilor din ultimii ani, speranţa de viaţă a locuitorilor din Norilsk este cu cel puţin zece ani mai redusă decât media naţională. Rezidenţii permanenţi prezintă numeroase afecţiuni respiratorii, diverse tipuri de cancer, iar rata afecţiunilor sângelui şi pielii este, de asemenea, foarte ridicată. Numai 4% dintre adulţi sunt sănătoşi.